Cometes

Qu'est-ce qu'une comète ?

Les comètes sont des petits corps célestes, d'un diamètre de l'ordre de quelques kilomètres, constitués essentiellement de glace d'eau et de roches. Comme les planètes, elles sont soumises au champ de gravitation solaire. Elles se déplacent sur des orbites très excentriques, qui les emmènent, dans certains cas, à de très grandes distances héliocentriques, au-delà de l'orbite des planètes géantes.

Loin du Soleil, les comètes ne sont constituées que de leur noyau, ce qui les rend encore inaccessibles à l'observation. Lorsque la comète se rapproche du Soleil, la température de la surface du noyau s'élève et les glaces se subliment, entraînant l'éjection de gaz et de poussières. Ces poussières, diffusant la lumière solaire, deviennent observable depuis la Terre. On voit apparaître une "chevelure" qui s'étend au fur et à mesure que la comète se rapproche du Soleil. Puis on voit parfois se dessiner deux queues : l'une, large et incurvée, est due à des poussières qui diffusent la lumière solaire ; l'autre, étroite et rectiligne, est due à des gaz ionisés dont la fluorescence est excitée par le rayonnement solaire.

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