Astéroïde

 

 

 

Un astéroïde est un objet céleste dont la taille varie de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres de diamètre et qui, à la différence d'une comète, tourne autour du Soleil sur une orbite faiblement elliptique . Les astéroïdes font partie de notre système solaire et ne sont pas les satellites d'une planète

On suppose que les astéroïdes sont des restes du disque protoplanétaire qui ne se sont pas regroupés en planètes pendant sa formation.

 

Principaux groupements

Ceinture principale

La ceinture dite principale ou "jovio-martienne", entre les orbites de Mars et Jupiter, distante de deux à quatre unités astronomiques du Soleil, est le principal groupement.: plus de 20 000 objets y ont été répertoriés à ce jour. L'influence du champ gravitationnel de Jupiter les a empêché de former une planète. Cette influence de Jupiter est également à l'origine des lacunes de Kirkwood qui sont des orbites vidées par le phénomène de résonance orbitale.

Troyens

Les astéroïdes troyens forment le deuxième groupe le plus important (2075 au 2 novembre 2006).

Ils sont situés sur l'orbite d'une autre planète, aux deux points de Lagrange, L4 et L5.

La quasi-totalité des Troyens sont sur l'orbite de Jupiter. Seule deux autres planètes possédent quelques troyens, Mars : un seul de confirmé et Neptune, quatre ! Les autres planètes ne semblent pas en posséder sans doute en raison de l'influence soit du Soleil soit des planétes voisines susceptible de perturber les points de Lagrange.

Géocroiseurs

Les astéroïdes géocroiseurs sont des astéroïdes dont l'orbite est relativement proche de celle de la Terre. Les Amors, dont 433 Éros fait partie, les Atens et les Apollos en sont les principaux groupes.

Seuls les Atens et les Apollos croisent l'orbite de la Terre et l'intérêt grandissant qu'on leur porte est lié à la crainte de les voir entrer en collision avec celle-ci. Ces croiseurs sont appelés ECA Earth-Crossing Asteroids ou NEO Near Earth Objects en anglais.

L'agence spatiale européenne (ESA) a entamé en 2004 un projet à long terme de protection de la Terre contre les géocroiseurs. Voir Services publics dans le monde.

Ceinture de Kuiper

Au 2 novembre 2006, 1016 objets transneptuniens sont dénombrés par le Minor Planet Center, auxquels il faut ajouter certains objets épars. Potentiellement la ceinture de Kuiper semble bien être la plus grande concentration de petits corps du système solaire.

Le premier membre découvert de cette ceinture est (15760) 1992 QB1 en 1992, classé par la suite dans la catégorie des cubewanos ou objets classiques de la ceinture de Kuiper. La découverte de ce corps attira l'attention des astronomes sur les objets transneptuniens.

Certains des membres de la ceinture de Kuiper sont de tailles comparables à  Pluton ou sa lune Charon. Le plus grand identifié jusqu'à aujourd'hui est (136199) Éris, qui atteint 2400 km de diamètre, soit plus de la moitié du diamètre de Pluton. Les débats portent donc désormais sur la démarcation entre les gros objets et les planètes du système solaire. Ainsi, en août 2006, l'Union astronomique internationale décide de créer le statut de planète naine, aussitôt décerné à Pluton qui perd celui de planète, à (136199) Éris, objets de la ceinture de Kuiper et à (1) Cérès, le plus gros astéroïde de la ceinture principale. D'autres objets de la ceinture de Kuiper sont candidats à ce nouveau statut.

Par ailleurs, cette ceinture est la source de près de la moitié des comètes qui sillonnent notre système solaire.

Centaures

Les Centaures sont un groupe d'astéroïdes qui naviguent autour du Soleil entre les orbites des planètes géantes. Le premier qui fut découvert est 2060 Chiron, en 1977. On suppose généralement que ce sont des astéroïdes ou des comètes qui ont été éjectés de leurs propres orbites.

Lutetia

Rosetta de l'ESA a survolé l'astéroïdes Lutetia, le 10 Juillet 2010. Cette séquence d'images montre l'astéroïde en rotation qui se rapproche lors de l'approche du vaisseau spatial. Avec 130 km de diamètre, Lutetia est le plus gros astéroïde jamais visité.

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